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Les Sorcières Pendle

En 1612, une douzaine de personnes ont été accusées d'avoir utilisé la sorcellerie pour assassiner dix de leurs voisins. Deux hommes et neuf femmes de la région de Pendle Hill, dans le Lancashire, ont finalement été jugés. Parmi ces onze, dix ont finalement été reconnus coupables et condamnés à mort par pendaison. Bien que d'autres procès de sorcellerie aient certainement eu lieu en Angleterre du quinzième au dix-huitième siècle, il était rare que tant de personnes soient accusées et jugées à la fois, et encore plus inhabituel que tant de personnes soient condamnées à une exécution.

Sur les cinq cents personnes exécutées pour sorcellerie en Angleterre pendant trois cents ans, dix étaient des sorcières Pendle. Bien que l'un des accusés, Elizabeth Southerns, ou Demdike, soit connu dans la région comme une sorcière depuis longtemps, il est tout à fait possible que les accusations qui ont abouti aux accusations formelles et au procès même soient enracinés dans une querelle entre la famille de Demdike et un autre clan local. Pour comprendre pourquoi le cas des sorcières Pendle s'est déroulé - ainsi que d'autres procès de l'époque - il est important de comprendre l'environnement politique et social de l'époque.

Religion, politique et superstition

Tonywestphoto / Getty Images

L'Angleterre des XVIe et XVIIe siècles fut une période assez agitée. La Réforme anglaise a conduit à une scission dans laquelle l'Église d'Angleterre s'est séparée de l'Église catholique. En réalité, il s'agissait davantage de politique que de théologie et a été stimulée en grande partie par le désir du roi Henry VIII d'annuler le son premier mariage. Quand Henry est décédé, sa fille Mary a pris le trône et a réaffirmé le droit de contrôle papal sur le trône. Cependant, Mary est morte et a été remplacée par sa soeur Elizabeth, qui était protestante comme leur père. Il y avait une bataille en cours pour la suprématie religieuse en Grande-Bretagne, principalement entre catholiques et protestants, mais aussi avec des groupes marginaux comme la nouvelle église luthérienne et les Puritains.

La reine Elisabeth Ier est décédée en 1603; ses lointains cousins, James VI et I., lui ont succédé. James était un homme très instruit, fasciné par le surnaturel et le spirituel, et plus particulièrement intrigué par l'idée que des sorciers pourraient errer dans le pays. causant le mal. Il a assisté à des procès de sorcières au Danemark et en Écosse et supervisé lui-même la torture de plusieurs accusés. En 1597, il écrivit son traité Daemonologie, qui explique comment chasser les sorcières et les punir.

Lorsque les sorcières Pendle ont été accusées, en 1612, l'Angleterre était en proie à des bouleversements politiques et religieux et de nombreux chefs religieux se sont activement opposés à la pratique de la sorcellerie. Grâce à l’innovation relativement récente de l’imprimerie, l’information s’est répandue plus rapidement et plus largement que jamais auparavant, et la population en général - toutes classes sociales confondues - voyait dans la sorcellerie une menace très réelle pour la société dans son ensemble. Les superstitions étaient prises pour des faits; les mauvais esprits et les malédictions étaient des causes légitimes de malheur, et ceux qui travaillaient avec de telles choses pouvaient être tenus pour responsables de nombreux problèmes dans une communauté.

L'accusé

Elizabeth Southerns et plusieurs membres de sa famille figuraient parmi les accusés. Elizabeth, connue sous le nom de Mère Demdike, avait alors 80 ans et sa fille Elizabeth Device était à l'avant-garde de l'enquête. En outre, les fils et fille d'Elizabeth Device, James et Alison, ont été accusés.

Anne Whittle, également connue sous le nom de Chattox, et sa fille Anne Redferne ont été inculpées au cours des procès. Le greffier du tribunal, Thomas Potts, écrivait à propos de Whittle: «Anne Whittle, alias Chattox, était une très vieille créature fanée et décrépie et dépérissante. Elle avait presque perdu la vue: une sorcière dangereuse de longue durée; toujours opposé au vieux Demdike: pour qui l’un a favorisé, l’autre a détesté mortel: et comment ils jalousent et s’accusent mutuellement, lors de leurs examens, peuvent apparaître. "

Des accusations ont également été portées contre Alice Nutter, la riche veuve d'un agriculteur, Jane Bulcock et son fils John, Margaret Pearson, Katherine Hewitt et d'autres membres de la communauté.

Les charges

Sur la base des preuves rassemblées par les assises de Lancaster lors du procès et documentées de manière très détaillée par Potts, il semble que le cas des sorcières Pendle soit enraciné dans une rivalité entre les deux familles - celles d’Elizabeth Southern et d’Anne Whittle, chacune la matriarche âgée et veuve de son clan. Les deux familles sont pauvres et ont souvent recours à la mendicité pour joindre les deux bouts. La chronologie s'est déroulée comme suit:

  • Mars 1612: Alison Device, la petite-fille de Mère Demdike, est en train de mendier et demande à un colporteur des épinglettes. Il refuse de la laisser les avoir, si bien qu'elle le maudit et peu de temps après, il tombe, souffrant d'une crise. Alison est arrêtée et traînée devant le juge Roger Nowell et avoue avoir fait de la sorcellerie. Lors de son interrogatoire, elle dit que sa grand-mère pratiquait elle aussi la sorcellerie et était même responsable de l'utilisation de la magie pour causer la mort d'une fille de la région. En outre, Alison dit qu'Anne Whittle, également appelée Chattox, est aussi une sorcière et a causé la mort du fils d'un aubergiste avec une poupée d'argile.
  • Avril 1612: Nowell ordonne que Demdike, Chattox et Redferne soient amenés à témoigner et Demdike avoue avoir pratiqué la sorcellerie. Nowell les envoie tous les trois, avec Alison Device, au château de Lancaster pour attendre leur procès. Plusieurs membres de la famille de Demdike se sont réunis à la tour Malkin - la maison de la famille Device - pour déterminer comment ils pourraient aider Demdike et Device, et Nowell considérera plus tard que cette réunion est un rassemblement de groupes de sorcières. Pendant ce temps, la fille de Demdike, Elizabeth Device, et ses enfants, James et Jennet, sont amenés pour un interrogatoire. Jennet, neuf ans, communique à Nowell les noms des personnes présentes à la réunion de famille, ainsi qu’Alice Nutter. Toutes les personnes nommées sont envoyées en prison, mais Demdike meurt avant le procès.
  • Août 1612: lorsque le procès s'ouvre, Nowell fait comparaître Jennet en tant que témoin. Elle témoigne contre ses proches et d'autres résidents du village, dont aucun ne dispose d'un avocat. Elizabeth Device est retirée de la salle d'audience lorsqu'elle commence à crier après sa fille et à maudire Nowell. Chattox demande grâce et pardon pour elle-même et pour Redferne. Alison Device s'évanouit lorsque le colporteur semble témoigner contre elle, mais avoue plus tard l'avoir maudit. Nowell les trouve tous coupables. Le 20 août, une foule se réunit au château de Lancaster pour regarder les pendaisons publiques de Chattox et Redferne, ainsi qu'Elizabeth, James et Alison Device, Alice Nutter, Katherine Hewitt, Jane Bulcock et son fils John et Margaret Pearson.

L'héritage du procès Pendle

milosz kubiak / 500px / Getty Images

En 1634, une femme du nom de Jennet Device est accusée de sorcellerie à Lancaster et accusée du meurtre d'Isabel Nutter, épouse de William Nutter. Bien qu'il soit difficile de savoir s'il s'agit de Jennet qui a témoigné en tant qu'enfant contre des membres de sa propre famille, elle et 19 autres personnes ont été déclarées coupables. Cependant, plutôt que d'être exécutés, leur cas a été renvoyé devant le roi Charles lui-même. En contre-interrogatoire, le témoin - un garçon de dix ans - s'est rétracté. Les vingt accusés sont restés en prison à Lancaster, où ils ont supposé qu'ils allaient mourir.

Tout comme Salem, dans le Massachusetts, Pendle est devenu célèbre pour ses procès en sorcellerie et a capitalisé sur cette notoriété. Il y a des magasins de sorcellerie et même des visites guidées, ainsi qu'une brasserie qui fabrique une bière appelée Pendle Witches Brew. En 2012, à l’occasion du 400 e anniversaire du procès, une exposition était exposée dans le Gawthorpe Hall, situé à proximité, et une statue a été érigée à la mémoire d’Alice Nutter, près de chez elle, dans le village de Roughlee.

En 2011, un chalet a été mis au jour près de Pendle Hill, et les archéologues pensent qu'il pourrait s'agir de la tour Malkin, la maison d'Elizabeth Southerns et de sa famille.

Sources et lectures supplémentaires

  • Cronin, Frances. «Le procès des sorcières qui a fait l'histoire du droit». BBC News, BBC, 17 août 2011, www.bbc.com/news/magazine-14490790.
  • Poole, Robert. Les sorcières du Lancashire: histoires et histoires . Manchester University Press, 2013.
  • Potts, Thomas et James Crossley. Découverte des sorcières: la merveilleuse découverte des sorcières dans le comté de Lancaster . BiblioBazaar, 2009.
  • «Croyances de la sorcellerie dans l'Angleterre moderne». Allempires.com, www.allempires.com/article/index.php?q=Witchcraft_Beliefs_in_Early_Modern_England.
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